未必是另一个地球,也没发现外星人,但它依然是今天新闻的头条

2015年07月24日 新创 评论关闭 阅读 850 views 次

昨天晚上我和朋友们在群里讨论 NASA 发现了“另一个地球”的时候,大多数人第一时间想到的基本都是:那个“地球”上,有外星人吗?

北京时间 7 月 24 日零点左右,NASA 正式宣布,在开普勒空间望远镜的帮助下,发现了一颗迄今最接近地球的系外行星——Kepler 452b。

开普勒空间望远镜是美国宇航局在 2009 年发射升空的空间天文台,它的任务是借助凌星法搜寻类地行星。凌星法简单来说,就是通过观测恒星亮度中出现的周期性变暗,来分辨可能存在的行星。至于确定这些行星是否存在,则需要借助其他设备展开后续观测。

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(开普勒望远镜已经服役 6 年了)

在对开普勒望远镜获取的数据进行分析之后,天文学家发布了太阳系外行星候选者的全新名录。新公布的名录中包含 12 个行星候选者,这一次的主角 Kepler 452b 也在其中。

天文学家们预测它们的直径不到地球两倍,在各自恒星的宜居带中环绕恒星运转。宜居带是指距离恒星不远不近的一个环带,行星在这里接收到的来自恒星的能量,可能有液态水存在于行星的表面。

Kepler 452 是一颗和太阳非常相似的恒星,存在了 60 亿年,比太阳大 15 亿岁。目前已确认,行星 Kepler 452b 位于 Kepler 452 星系的宜居带,另外 11 颗行星候选者还需要进一步的后续观测。

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Kepler 452b 的公转周期是 385 天,距离地球 1400 光年。其体积比地球大 60% 左右,这个数据是开普勒望远镜采用凌星法测量出来的,只能测定出其直径大小而无法判断质量,在缺乏密度数据的情况下我们还无法判断 Kepler 452b 的物质组成。也就是说,并不能确定 Kepler 452b 是不是类似地球的岩石行星。

因此,从科学的角度来看,Kepler 452b 只能说是“迄今最接近地球”的系外行星,而不能说它是或者不是“另一个地球”。

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(地球和 Kepler 452b 概念图的体积对比)

尽管没有准确的密度数据,但天文学家们还是通过模型计算出 Kepler 452b 的质量可能是地球的 5 倍左右。如果情况的确如此,那么它就应该是一颗和地球类似的岩石行星,而不是像海王星或木星那样的巨行星。

然而,即使 Kepler 452b 是一颗和地球类似的岩石行星,上面存在生命的可能性也微乎其微。寻找地外智慧生命研究所(SETI)的天文学家们使用位于加州北部的艾伦射电天线阵(Allen Telescope Array)收听来自 Kepler 452 的无线电信号,目前为止还没有收获。

参与开普勒任务的 SETI 研究所的科学家道格·考德威尔(Doug Caldwell)则从气候的角度解释 Kepler 452b 不太可能存在生命:

Kepler 452 比太阳要老 15 亿年,释放出来的能量也要多得多。如果 Kepler 452b 确实是一颗岩石行星,它和恒星 Kepler 452 之间的相对位置意味着,这颗行星刚刚开始步入它气候历史中一段失控的温室效应阶段。

不管怎样,Kepler 452b 都会是一个里程碑式的发现。化用海明威的名言来说,真正重要的是“发现”这一过程。

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题图来自电影《Gravity》

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